DSJ se sentó el 17 de septiembre con el comandante general de la Fuerza Aérea de los EE. UU. William T. Cooley, comandante del Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea (AFRL) en la iteración de 2019 de la Conferencia Aérea, Espacial y Cibernética de la Asociación de la Fuerza Aérea.

DSJ: Qué ha cambiado en la misión y el enfoque del AFRL desde que usted ha tomado el puesto de comandante en finales del 2016?

General Cooley: Bueno, la misión es la misma. La misión, en términos de la entrega de tecnología  por parte del AFRL a los soldados, es mantener una lucha injusta. Sin embargo, creo que el enfoque ha cambiado. Como usted y sus lectores probablemente saben, hemos desarrollado la Estrategia de Ciencia y Tecnología, que fue aprobada por la Fuerza Aérea y publicada en abril de este año.

Esa estrategia fue algo en lo que trabajamos durante dieciocho meses para lograr a la meta. Implicó llegar a todos los interesados ​​de la USAF y también a otras comunidades tecnológicas e interactuar con ellos.

Y, entonces, hemos utilizado esa información, esa nueva estrategia, para ayudarnos a centrarse en las cosas que nos permitirán cumplir la misión del AFRL de una manera más eficiente y eficaz. Los objetivos claves, puede verlos, son claros. [Objetivo I: Desarrollar y entregar capacidades estratégicas de transformación; Objetivo II: Reformar la manera en que la ciencia y la tecnología son dirigidas y gestionadas; Objetivo III: expandir la empresa científica y técnica]

El enfoque general? Bueno, un par de temas se hacen obvios.

Uno es la transición. Asegurándonos que estemos transicionado y brindando capacidades de transformación. Y eso significa que debemos mantenernos enfocados en lo que los clientes necesitan, lo que será útil para nuestra Fuerza Aérea, y asegurarnos de que estemos trabajando con la comunidad de adquisición en general para lograr eso.

Un segundo tema es la competencia. Creo que la ventaja estratégica que tenemos aquí en los Estados Unidos es la competencia. Tenemos que usar la competencia en el ámbito tecnológico para el ejército. Eso significa que nuestra gente compita con la industria y la academia, y que todos traigan sus mejores ideas, permitiéndonos a competir en condiciones igualitarias para poder tomar mejores decisiones sobre dónde invertir y enfocar nuestros esfuerzos.

Y, por último, un enfoque en las asociaciones: con esto realmente estoy hablando de las personas trabajando juntos. Enfocarnos en garantizar que obtengamos y conservemos a las personas claves en el ámbito de ciencia y tecnología, y construyamos asociaciones en todo el país con buenos resultados. Un ejemplo de esto es cómo hemos colaborado en todo el Departamento de Defensa. Después de tomar este trabajo, comencé a reunirme, cada tres meses, con mis homólogos en el Ejército y la Marina, y también incluí a DARPA y a la Guardia Costera, porque realmente quiero capturar a todas las personas involucradas dentro de este ámbito.

La respuesta breve a su pregunta es que no ha cambiado mucho desde una perspectiva tecnológica. Pero una respuesta más completa es que ha habido un cambio de necesidad estratégica, mencionado en la Estrategia de Defensa Nacional [enero de 2018]. La realidad es que estamos entrando en una gran competencia de poder con un enfoque en China y Rusia, y eso nos ha hecho mirar con atención a los posibles desafíos que podrán presentar estos adversarios potenciales. Eso nos ha hecho evaluar y analizar las tecnologías que necesitamos.

DSJ: Entonces, ¿qué significa exactamente esa competencia emergente de la Gran Poderes para la tecnología de sistemas de defensa desde su perspectiva? ¿Significa que el ataque de largo es más importante? ¿Eso significa que el ciber es más importante? ¿Eso significa que las operaciones en entornos denegados son más importantes?

General Cooley: Significa todo. Esas son las cosas que tenemos que pensar porque, como sabes, ya no es el entorno permisivo que hemos visto en el Medio Oriente. Y siendo sincero, el Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea, durante la última década, ha estado enfocado en gran medida y ha sido muy útil en esa lucha, en cosas como mitigar los IED, y en el desarrollo de sensores de área amplia y vigilancia, el tipo de cosas que hemos necesitado para pelear en el Medio Oriente.

La Estrategia de Defensa Nacional refleja un cambio en algunas de las cosas que acaba de mencionar. Dice: “ahora necesitamos desarrollar tecnologías y sistemas para un entorno diferente”. Y eso se ha convertido en una fuente de motivación. Y como resultado, algunas tecnologías han sugerido como potencialmente beneficiosas.

DSJ: Entendido, y esa es una buena transición a mi próxima pregunta. ¿Cuáles son dos o tres de los programas de mayor prioridad bajo su competencia en AFRL en este momento? ¿Quizás los que tienen mayor alcance o mayor urgencia?

General Cooley: No me voy a dar tu dos o tres de mayor prioridad, porque realmente hay más de treinta programas importantes. Sin embargo, dos programas que han aparecido en los titulares y de los que podemos hablar son Skyborg, un banco de pruebas para nuestro enfoque en la autonomía, y nuestro GPS de próxima generación.

Con respecto a Skyborg, el modelo de vehículo aéreo que viste en el piso de la feria comercial AFA, el XQ-58A Valkyrie, solo es un vehículo aéreo, una pieza de hardware. Todavía no tiene un cerebro en forma de software de autonomía, entonces aún no es un vehículo autónomo, que es a dónde vamos.

Desde una perspectiva espacial, un programa importante que hemos iniciado recientemente es para la próxima generación de GPS. Mirando más allá del GPS 3, estamos construyendo y planeando lanzar NTS-3 – Navigation Technology Satellite 3, un satélite experimental de posicionamiento, navegación y sincronización (PNT) en órbita geoestacionaria. Estoy prestando mucha atención a esto, y al SMC [el Centro de Sistemas Espaciales y de Misiles de la USAF]. Lo que nos gustaría hacer es que el GPS sea lo más robusto posible y ofrecer otras capacidades para complementarlo.

DSJ: Parece aproximadamente la mitad de sus recursos son gastados dentro de la organización, y la mitad fuera del AFRL. En términos generales, ¿cuál es el valor particular y la contribución única de la actividad orgánica interna del AFRL?

General Cooley: Si observas el total de $ 5 mil millones, aproximadamente el 80% de esto viene del AFRL, y se transfiere a los contratos externos. Entonces, la mayor parte del dinero se está yendo al exterior. Pero yo diría que, si consideras un laboratorio DoD como cualquier laboratorio que proporciona tecnología, entonces realmente has perdido el punto. Eso no es lo que hace la capacidad orgánica. La capacidad orgánica reúne a tecnólogos y aviadores en la fuerza laboral porque entendemos lo que hace la Fuerza Aérea, cómo opera la Fuerza Aérea, cuáles son los desafíos operativos, para que podamos ayudar a resolver problemas.

Además de ser un proveedor de tecnología, también respondemos a llamadas de emergencia de la USAF. Cuando la Fuerza Aérea tiene un desafío que no sabe resolver, llaman a AFRL. En la mayor parte de los casos, tenemos expertos que pueden ayudarnos a resolver esos problemas. Y esa es otra misión única a la que servimos, orgánicamente.

DSJ: Veo que AFRL tiene intereses y actividad en áreas de interés conjunto con otras ramas del Servicio, tales como seguridad cibernética, soluciones de visión del entorno visual degradado, radios definidas por software y sistemas no tripulados. Usted mencionó anteriormente que se reúne con sus homólogos en los otros Servicios, DARPA y la Guardia Costera. ¿AFRL participa en algún programa cooperativo conjunto?

General Cooley: Sí. Estas son algunas de las áreas donde la actividad del DoD se lleva a cabo a través de campeones conjuntos. Compartimos información con el Ejército y la Marina a través de comunidades de interés establecidas para una variedad de áreas técnicas para asegurar que haya coordinación y cooperación en toda la comunidad conjunta. Más allá de la I + D, nuestros funcionarios de adquisiciones en Hanscom AFB, quienes son responsables de las compras, tienen acceso a lo que están comprando los otros Servicios y todos estamos comprometidos con los mismos contratistas.

DSJ: ¿Puedo suponer que tuviste una marcha forzada en el piso de exhibición esta mañana? ¿Viste algo realmente interesante allí abajo?

General Cooley: No fue tan grave. De hecho, fue increíble para mí. Diría que una de las cosas que me impresiona de lo que veo en la industria es la ingeniería digital y la capacidad de fabricar rápidamente. A veces es fabricación aditiva y otras no, pero la capacidad de hacer ingeniería digital, modelar cosas y luego ir directamente a un entorno de producción. Construir cosas con la suficiente fidelidad para que todas las partes se junten, eso es impresionante. Y es clave para avanzar más rápido y controlar los costos.

DSJ: Gracias por tu tiempo. Como pensamiento final, ¿qué quiere que los lectores de DSJ sepan sobre lo que usted y su equipo están haciendo en AFRL?

General Cooley: AFRL se compromete a implementar la Estrategia de ciencia y tecnología AF 2030. Estamos dedicando recursos para establecer la Oficina de Capacidades Transformacionales para la Empresa AFRL. A través del compromiso inmediato y sostenido con los objetivos de la Estrategia S&T 2030, la Fuerza Aérea se moverá para desarrollar y entregar innovaciones disruptivas para garantizar la defensa de nuestra nación. Mi equipo y yo entendemos que algunas de las mentes más inteligentes y brillantes están fuera del AFRL, y que solo a través de asociaciones con ellos se podrá brindar la mejor tecnología a nuestros soldados y asegurarse que podrán pelear una batalla injusta.